Utrechtse academici ontdekken Silicon Valley

Body: 

Een aantal Utrechtse academici bezocht eind oktober in het kader van de ‘Silicon Summit 2011’ de Amerikaanse hightech regio Silicon Valley. Op uitnodiging van het Nederlands consulaat in San Francisco maakten zij onderdeel uit van een delegatie bestaande uit zestien Nederlandse ‘startups’ en journalist Rene van Leeuwen. Zij maakten kennis met het ‘ecosysteem’ van ‘The Valley’.

Een aantal Utrechtse academici bezocht eind oktober in het kader van de ‘Silicon Summit 2011’ de Amerikaanse hightech regio Silicon Valley. Op uitnodiging van het Nederlands consulaat in San Francisco maakten zij onderdeel uit van een delegatie bestaande uit zestien Nederlandse ‘startups’ en journalist Rene van Leeuwen. Zij maakten kennis met het ‘ecosysteem’ van ‘The Valley’.

Silicon Valley is het Mekka voor de gemiddelde ‘nerd’. Niet alleen computergiganten zoals Apple, Facebook en Google hebben hun hoofdkantoor in Silicon Valley, het is ook bij uitstek een broedplaats voor startende ondernemers.

Het klimaat, de investeringsmogelijkheden, de cultuur maar vooral de mensen die zich verzamelen in Silicon Valley maken de regio tot een lokplaats voor mensen vanuit de hele wereld. Zo ook voor Nederlanders. Peter Laanen van het Nederlands consulaat (alias ‘The True Dutchman’) is al vele jaren werkzaam en woonachtig in Silicon Valley. Hij vertelt tijdens een autorit van San Francisco naar Mountain View dat er zo’n 30.000 Nederlanders in de omgeving wonen en werken.

'Big data' 

Bert Reijmerink (44) is één van de Nederlanders die deelneemt aan de delegatie en heeft Utrechtse banden. Namens zijn startup, GenAlice, is Bert naar Amerika getrokken om mogelijke partners, investeerders en eindgebruikers te ontmoeten. Grootste succes tijdens de reis: een afspraak op het hoofdkantoor van Oracle, één van de grootste bedrijven ter wereld, wat voornamelijk handelt in systemen voor databeheer.

Ik spreek Bert in één van de honderden koffiehuizen in San Francisco, op loopafstand van het hotel waar de delegatie verblijft. Zoals de meeste cafés zit ook deze vol met mensen die achter een grote sloot water met koffiesmaak en een laptop aan het werk zijn. Tijdens ons interview worden we letterlijk opgeschud door een aardbeving met een kracht van vier op de schaal van Richter. De aardbeving lijkt de aanwezigen niet te deren, de meesten kijken even geïrriteerd over hun scherm heen en werken direct stug verder.

Oracle sluit goed aan bij het bedrijf van Bert. GenAlice houdt zich bezig met ‘big data’. GenAlice maakt de omvang van medische data, voornamelijk DNA materiaal, zo’n honderd keer kleiner. Daarnaast wordt diverse data getransformeerd naar één uniform formaat. Daardoor kan DNA-onderzoek betrouwbaarder en zeker tien keer sneller worden gedaan. Bert: “Voor onderzoekers is het alsof je eerst met een pikhouweel tegen de Mount Everest stond te hakken, en nu ineens een grote bulldozer hebt gekregen.”

De missie van het bedrijf is nobel. Met de nieuwe technologie wil GenAlice de ziekte kanker veranderen van een dodelijke in een chronische ziekte. Bert is er zeker van dat de missie volbracht gaat worden: “de onderzoeksdata is nu te complex en omvangrijk, wij kunnen het ontsluiten voor grootschalig en routinematig onderzoek.

Bert en zijn zakenpartner Hans Karten zijn IT’ers die zaken doen in de medische wereld. Door hun ‘afwijkende’ achtergrond zijn ze in staat geweest om op een compleet andere manier naar bestaande problematiek te kijken. Met name de Utrechtse hoogleraar Edwin Cuppen is zeer enthousiast over de mogelijkheden die GenAlice gaat bieden.

Rocketspace 

De startende ondernemers die meedoen aan de ‘Silicon Summit’ zijn geselecteerd door verschillende ‘incubators’, organisaties die zich bezig houden met het helpen groeien van startende ondernemers. De onderneming van Bert is gevestigd in Twente en van daaruit geselecteerd. Gek genoeg had hij voor de reis nog nooit van de Utrechtse incubator UtrechtInc gehoord. 

Dat is slecht nieuws voor Marcellien Breedveld (38). Zij werkt bij UtrechtInc dat gevestigd is op het Utrecht Science Park. Zij neemt namens deze incubator deel aan de reis. Belangrijkste missie van UtrechtInc: startende ondernemers helpen in hun eerste stappen naar volwassen ondernemerschap. Eén van de manieren om dat te doen is door de ondernemers die zijn aangesloten bij UtrechtInc te laten proeven van Silicon Valley.

Indrukwekkend voor zowel Marcellien als de ondernemers was bijvoorbeeld Rocketspace. Rocketspace is een gerenoveerde oude loods (nota bene van baksteen, een zeldzaamheid hier) waar momenteel tientallen startende bedrijven in ruime opgezette zalen werken aan hun toekomst.

Andere mentaliteit 

Melody Sauerborn (30), van Ada InVivo, is één van die Utrechtse onderneemsters. Met haar bedrijf zit ze in de life-sciences. Met genetisch gemanipuleerde muizen probeert ze de farmaceutische industrie te helpen om betere en veiligere medicijnen te maken. Door het DNA van de muizen aan te passen lijken de muizen meer op mensen, en dat maakt beter onderzoek mogelijk.

Jarenlang deed de van origine Duitse academica onderzoek op de universiteit. Aan het einde van haar onderzoek kwam ze samen met haar promotor met het idee om te commercialiseren, en dat gebeurde. De universiteit was daarvoor niet de juiste omgeving, en dus vertrok Melody richting het Sciencepark. De overstap van solitair medisch onderzoek naar de onstuimige wereld van ondernemers, investeerders, geld en klanten was, om het zacht uit te drukken, heftig.

Toch bevalt het leven als ondernemer Melody wel. ‘Nerve-wracking’, dat is het ook. Dankzij starterskredieten van de Rabobank (via UtrechtInc) en een ‘Angel investor’ (informeel durfkapitaal van een particulier) is ze zeker van haar levensonderhoud tot maart volgend jaar. Dat is nodig ook, als starter maakt ze nog geen omzet. Dat maakt het leven instabiel en dus erg stressvol.

Bij de meeste startups zal de eerste werknemer van het bedrijf meer verdienen dan de oprichter van het bedrijf. Zo zal het waarschijnlijk ook gaan bij het bedrijf van Melody. Pure winst is sowieso niet haar doel. Als de onderneming omzet gaat draaien en winst genereren zal het meeste daarvan terugvloeien in onderzoek en ontwikkeling.

Melody is qua mentaliteit niet hetzelfde als de ‘workaholics’ in Silicon Valley. Eigenlijk is ze helemaal niet een grote Amerika fan. De Amerikaanse mentaliteit is slopend, mensen houden hier nooit op met werken. Daarover zegt Melody: “You love it or hate it”. Persoonlijk moet Melody er niet aan denken om te werken tot ze er bij neervalt. Ondanks het feit dat ze gemiddeld zo’n honderd uur per week werkt. Om stoom af te blazen aan het einde van de drukke week in Amerika beloont Melody zichzelf dan ook met een welverdiende pedicure.

Omgaan met Amerikanen was in eerste instantie niet eenvoudig voor Melody, hoewel ze  in de Verenigde Staten gewoond heeft. Dankzij trainingen tijdens de Silicon Summit heeft ze veel geleerd over de omgang met nieuwe contacten en klanten in Amerika. Toch is ze er niet zeker van dat ze ooit naar Silicon Valley zal gaan om zich als onderneemster te vestigen. Wat Silicon Valley wel aantrekkelijk maakt, naast het feit dat het na Boston de grootste farmaceutische industrie van Amerika heeft, is de manier hoe men met elkaar, met investeringen en met netwerken om gaat: “De bereidheid om te delen is hier tien keer groter in vergelijking met Nederland.”

Facebook Twitter Whatsapp Mail